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「读书笔记」: 技术的本质

「读书笔记」: 技术的本质

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本书的主题

这本书的内容主要回答了两个问题:

  1. 技术(Technology)是什么?
  2. 技术是怎么发展进化的?

关于第一个问题, 技术是什么, 又可分为三个方面来讨论:

技术的定义

通过不同的角度来看, 技术有不同的定义, 分别对应如下:

  • 从单数意义上看技术是实现人的目的的一种手段, 比如「发电机」
  • 从复数意义上看技术是实践和组件的集成. 比如「电」
  • 从一般意义上看技术是某种文化中得以运用的装置和工程实践的集合,即过去的和现在的技术的全集. 比如KK所说的「技术元素(Technium)」

一般意义上的「技术」可以看作是一种高度抽象的概念, 那么个体技术和集群技术又是一种什么样的关系?

当现象集群被开发并加以利用以后, 就自然而然地引起了技术的聚集. 比如, 与电现象相关的设备和方法(电容器, 电感器, 晶体管等)会自然而然地聚集到电学中来. 每一个集群都形成了一种语言.

某种具有共性的外在形式, 或者是可以使共同工作成为可能而共同固有的能力, 可以定义为一个技术集群, 称之为「域」.

「域」的形成有两种模式:

  1. 围绕核心技术联合而成
  2. 从一个现象家族中建构起来.

个体技术和域的关系就像是程序和程序语言一样. 个体技术是要完成某一项工作, 而域则不需要完成工作, 它仅仅是以一个工具箱的方式存在, 你可以从中选取有用的元器件或一系列的应用规范.

工程中的设计是从选择一个域开始的, 也就是说, 是从选择一组适合建构一个装置的元器件开始的, 这个选择过程, 称为「域定」.

针对给定目的的「域」的选择是随着时间的推移而变化的. 比如飞机设计师们, 在数字化技术出现之前, 只能在机械和液压技术的范围内选择控制机翼和稳定器表面系统.

「域」不仅定义可能性, 而且可以定义一个时期的风格.

「域」不仅定义时代, 它们也定义时代的边界.

重新域定, 是指以一套不同的内容来表达既定的目的. 

重新裁定不仅提供了一套新的, 更有效的实现目的的方法, 还提供了新的可能性. 这意味着技术的颠覆性改变.

历史上的创新常常是在已有的技术上进行的改进. 但是这些改进实际上是「重新域定」, 即以一套不同的内容来表达既定的目的, 就像动力供给的方式从水车技术发展为蒸汽技术那样.

技术的结构

技术的最基本结构, 包括一个用来执行基本功能的主集成和一套支持这一主集成的次集成.

技术有两个特性: 组合性和递归性.

  • 组合性所有的技术都是由当下的组件组合而成.

模块化的好处: 可以更好地预防不可预知的变动, 同时简化了设计过程.

一开始的一系列的零件松散地串在一起, 如果它们被用得足够多, 就会「凝固」成独立的单元. 技术模块随着时间的推移会变成标准组件.

  • 递归性技术的每个组件自身也是缩微的技术. 即技术是有层级的, 某一技术是由下一层级的技术组成的, 下一层级又由更低一级的技术组成, 不断向下, 直到最小的可执行单元.

在真实世界中, 技术是高度可重构的, 它们是流动的东西, 永远不会静止, 永远不会完结, 永远不会完美.

按照递归性推下去, 是可以推到最底层的可执行单元, 它也是技术, 那它又是怎么产生的呢? 还有, 如果只是单独的递归和组合, 最开始的这些底层执行单元的组合毕竟是有限的, 那新技术又是怎么出现的呢?

这就引申出了技术的本质.

技术的本质

技术是对现象有目的的编程. 技术的「基因」就是「现象」.

技术是建立在「原理」之上的. 而原理是对某一个(或几个)现象的利用.

原理就是做某件事情的操作方法, 使某事动作的基本方式.

上面的讨论主要是回答了第一个问题「技术是什么?」, 关于第二个问题「技术是发展进化的?」这是本书第二部分主要讨论的内容.

个体技术进化

如果从外部看, 将技术看作一个整体的对象, 那个个体技术, 似乎是固定的. 它们的生命周期可能表现为从一个版本到下一个版本的变化. 比如计算机的发展, 这些技术可能会以非连续性地进行变化.

但当我们从内部来看技术的时候, 会发现某一技术的内部组件一直都在变化.

这就又引申出了一个问题, 工作师们常常把「解决问题的能力」做为专业人力的一大核心能力, 那么:

为什么工程师们有那么多的问题要去解决呢?

首先, 要知道工作师们的日常工作到底是什么?

标准工程是执行一个新项目时, 在已知可接受的原则下聚集方法和设备的过程, 是对已有技术的新的计划、试制和集成过程.

标准工程和已知技术有关, 但是一个新案例或一项新设计只有在技术的某个方面需要变得不同的时候才会被需要. 新的设计可能是需要达到一个新的功效水平或是市场发生了变化等等. 无论哪种情况, 一个新设计只有在必须的情况下才会被实施.

这也就是说一个新项目总会遇到一些新问题. 然后需要对这些问题提供一个完整的解决方案. 设计即表达, 即关于解决方案的选择.

类似的, 一个解决方案如果被使用的次数足够多, 它就成为了一个模块, 并因作为适用于标准用途的模块而具有包容性, 它自己也成为了一项技术.

我们不能说喷气式发动机是由此前的发动机经过自然选择获得的微小变化的积累而产生的, 也不是简单地将现有的技术碎片在头脑中或现实中囫囵地加以组合就能产生的.

那么「新技术到底是如何产生的呢?」

首先, 还是要先定义一下到底什么才是「新技术(或发明)」呢?

新技术是针对现有目的而彩一个新的或不同的原理实现的技术. 

新技术是在概念当中或实际形态当中, 将特定的需求与可开发的现象链接起来的过程.

「新技术(或发明)」有两大模式:

  1. 需求驱动: 源于一个给定的目的或需求, 然后发现一个可以实现的原理.
  2. 现象驱动: 从一个现象或效应开始, 然后逐步嵌入一些如何使用它的原理.

个体技术的两种发展机制:

  1. 内部替换: 用更好的组件(子技术)更换某一形成阻碍的组件.
  2. 结构深化: 寻找更好的组件、材料, 或者加入新的组件.

技术体进化

「域」的生命周期:

  • 诞生. 解决母域中的特定问题, 在理解和实践中固化、发展.
  • 青春期. 解决发展中的阻碍, 产生可行的技术并应用于市场.
  • 成熟期. 市场由狂热走向冷静, 新的域以自己的方式深入地影响经济, 进行稳定成长阶段.
  • 晚年. 鲜有重要理念产生, 有些域会被取代, 但大多数还得以存在并服务于人类.

当一个「域」的关键技术发生了根本性的改变时, 它就会发生变异. 比如晶体管取代电子管, 电子技术就变异了.

一个新技术的到来会引起经济中的价格和生产网络在各行各业伸展、重塑.

经济的重新域定, 是指已有产业去适应新的技术体, 从中提取、选择它们所需要的内容, 并将其中部分零部件和新领域中的部分零部件组合起来, 有时还会创造次生产业.

域和经济的共变(Mutual change)和共创(Mutual creation)过程, 叫做「颠覆笥改变」.

组合是新技术的潜在来源. 组合的威力, 在于它的指数级增长. 如果新技术会带来更多的新技术, 那么一旦元素数目超过一定阈值, 可能的组合数就会爆炸性增长. 此外, 机会利基也在呼唤着新技术. 技术就如同生命体一样, 它的进化与生物进化也没什么本质差异.

众多的技术集合在一起, 创造了一种我们称之为「经济」的东西. 经济从它的技术中浮现, 不断从它的技术中创造自己, 并且决定哪种新技术将会进入其中. 每一个以新技术形式体现的解决方案, 都会带来新的问题, 这些问题又迫切需要进一步得到解决. 经济是技术的一种表达, 并随这些技术的进化而进化.

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