注意无处不在,但我们所知甚少

注意无处不在,但我们所知甚少

想象一下,在6月初的一个闷热的日子里,在下午2点的课堂上酷热难熬。烈日炎炎,你很难集中注意力,让自己飘散的思绪专注于教室前面枯燥的教学内容上。你的老师看到你盯着窗外,大喊一声:“嘿,看黑板!”

你知道你的老师想让你停止做白日梦,但是你有没有想过,“注意”到底是什么意思呢?这是一种真实而独特的东西,还是说“注意”只是“做你应该做的事”的一种奇特的说法?

“注意作为一个心理学概念,是大脑用来选择心理信息的工具;然后大脑中的其他工具对这些选中的信息进行进一步加工。”

许多研究人员也在思考同样的问题,并引发了一场充满活力、影响深远的理论争辩。这场争辩渗透到认知神经科学的许多领域。威廉·詹姆斯(William James)在其著作《心理学原理》(Principles of Psychology)中宣称:“每个人都知道注意是什么。它是心智以清晰而生动的形式,从几个同时存在的对象或思想序列中指向特定的信息。”

詹姆斯的基本理论将注意视为一种独特的认知功能,注意的特点是对某些信息具有选择性,对其他信息具有排斥性,注意的容量有限,注意可以操作一系列信息,从感觉到思想和情感。换言之,用詹姆斯的话来说,注意是我们大脑用来选择心理信息的工具;然后大脑中的其他工具对这些选中的信息进行进一步加工。

多年来,詹姆斯的早期见解引导研究人员发展出一种有影响的注意理论,即“偏好竞争模型”(biased competition model)。根据这个模型,在任何给定的时间,大脑中都有大量的感官信息或认知表征是活跃的,但是大脑的计算资源只能加工有限数量的表征。因此,各种表征总是在争夺神经资源。在这个竞争环境中,注意作为一种选择机制,它可以有偏好地选择某些信息,使其得到更精细的加工。



例如,如果你在凌乱的桌子上寻找你的手机,你的大脑吸收的视觉信息比它能解释的信息要多得多。在某一时刻,这些信息可能包含你桌上杂乱的场景的所有视觉信息,但是你的大脑不能同时使用所有原始信息来解释场景的内容,或者说有些信息不能帮助你实现找到手机的目标。因此,你的注意在场景中移动,一个接一个地加工你看到的东西——一旦某个东西获得强烈的注意,它将在大脑中激活足够的表征力量,让大脑识别出物体!你的注意就是这样帮助你确定桌上的各种东西是手机还是别的什么东西。

注意可以操作我们每个感官感觉到的信息,但是其中得到最多研究的注意形式是视觉注意。视觉注意领域之所以得到广泛研究,这在很大程度上归功于安妮·特赖斯曼(Anne Treisman)提出的特征整合理论获得认可。特赖斯曼表示,注意的主要功能之一是将视觉特征(如颜色、纹理、形状、线条方向和运动方向)结合成连贯的物体。

科学家越是了解注意作为一种基本认知功能的重要性,他们提出的问题越多。注意领域的研究前沿最引人注目的问题包括注意与记忆之间的相互作用,注意与意识知觉之间的关系,以及神经退行性疾病中注意功能的下降如何影响认知和行为。

下次有人告诉你要“集中注意力”的时候,你就得好好想想了。


编译自Knowing Neuron。原文作者:肖恩·诺亚(Sean Noah), 加州大学戴维斯分校博士,研究注意的神经机制。

原文链接:knowingneurons.com/2018

编辑于 2018-07-09

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