3.5米高!古生物学家发现北半球第一巨鸟!

3.5米高!古生物学家发现北半球第一巨鸟!

在我们的印象里,史前巨型鸟类都分布在由冈瓦纳大陆分裂出来的南方陆块之上,比如非洲、南美洲、大洋洲等。曾经生活在南半球的巨大鸟类包括有巨鸟、象鸟、恐鸟、雷啸鸟、恐鹤科等。巨大的陆行鸟类似乎与北半球无缘,但是最近俄罗斯古生物学家在克里米亚半岛上发现了一块巨大的鸟类化石,证明在200万年前的欧洲生活着一种身高可达3.5米的巨鸟


半岛上的发现

克里米亚半岛位于黑海北岸,由于其重要的战略地理位置,自古以来便是兵家必争之地。2014年3月,克里米亚举行全民公投离开乌克兰并入俄罗斯联邦,成为当年最为重要的事件之一。大家心心念念的总检察长波克隆斯卡娅现在也成为俄罗斯克里尼亚共和国的总检察长啦。

图注:克里米亚半岛的位置,图片来自网络

图注:克里米亚总检察长波克隆斯卡娅,图片来自网络

2018年,一条高速公路(Simferopol-Kerch highway)正在建设之中,当施工队伍进入陶里达(Taurida)时,意外发现了一座洞穴,这就是陶里达洞穴(Taurida Cave)。在洞穴里,人们发现了大量的古生物遗骸,其中一处堆满了鬣狗的骨骼,于是被命名为鬣狗窝(Hyena Den)。

来自俄罗斯科学院的古生物学家进入陶里达洞穴,对古生物遗骸进行收集整理。在清理鬣狗窝中的骨骼化石时,古生物学家尼基塔·泽伦科夫(Nikita Zelenkov)发现了一块与众不同的骨骼,它属于某种未知的巨型鸟类的左股骨(编号:PIN 5644/56)。

图注:陶里达洞穴的位置,图片来自论文

图注:巨大鸟类左股骨与鸵鸟股骨的对比,图片来自论文

巨大的左股骨化石经过古生物学家的研究,论文于2019年6月26日发表在《古脊椎动物学》杂志上,论文名为《一种来自东欧的巨型史前鸟类:早期人类到达时陆生动物的意外组成部分》(A giant early Pleistocene bird from eastern Europe: unexpected component of terrestrial faunas at the time of early Homo arrival)。

古生物学家将这种史前巨鸟命名为“Pachystruthio dmanisensis”,但是其他古生物学家认为它是德马尼西鸵鸟Struthio dmanisensis)的同物异名种,而德马尼西鸵鸟来自格鲁吉亚的德马尼西遗址(Dmanisi Site)。


巨大的欧洲鸵鸟

发现于克里米亚半岛陶里达洞穴中的这只德马尼西鸵鸟可是非常巨大的陆行鸟类,根据化石判断其身高可达3.5米,体重450公斤,相当于最大鸵鸟的三倍!今天地球上最大的北非鸵鸟(North African ostrich),最大个体的雄性体重也只有150公斤,身高近2.7米。

图注:德马尼西鸵鸟的外形和体积,图片来自网络

图注:北非鸵鸟,图片来自网络

既然被归入鸵鸟属,德马尼西鸵鸟的外形应该与我们今天看到的鸵鸟非常相似,其长着小脑袋,大眼睛,细长的脖子,结实的身体以及两条大长腿。与强壮的后肢相比,德马尼西鸵鸟的前肢已经退化,失去了飞行的能力,但是依然长有羽毛。与今天的鸵鸟一样,德马尼西鸵鸟的大脚上只有两个脚趾,非常善于奔跑。

长而粗壮的后肢,两个大脚趾,这一切赋予了德马尼西鸵鸟超强的运动能力。鉴于德马尼西鸵鸟的体型和重量,其速度肯定要低于鸵鸟,但是依然能够达到每小时50公里以上的速度。德马尼西鸵鸟的奔跑能力,主要是为了躲避身边凶猛的大型食肉动物。

由于德马尼西鸵鸟生存在气温较低的北半球,它的脑袋、脖子上应该长有羽毛,全身覆羽高于鸵鸟。


来自遥远南方

德马尼西鸵鸟生活在距今150万到200万年前的更新世时期,生存范围在黑海周边地区。德马尼西鸵鸟并不是黑海地区的原产动物,它实际上来自于南方,南到位于赤道附近的非洲。根据化石发现,特别是德马尼西遗址以及这次在克里米亚半岛上的发现,古生物学家绘制了鸵鸟进入欧洲的图景,来自非洲的鸵鸟经过土耳其和外高加索地区来到黑海周边。

图注:鸵鸟在黑海地区的扩散,图片来自论文

德马尼西鸵鸟的发现向我们展示了鸵鸟家族在更新世向北半球辐射的证据,它之所以能够超过自己的祖先,演化出如此巨大的体型,或许与当时欧洲干旱环境有关。德马尼西鸵鸟庞大的体型和高效率的新陈代谢,让它可以更好地利用在开阔草原上非常容易找到的低营养食物,这是对新环境的适应。


德马尼西遗址

前面提到的德马尼西遗址位于格鲁吉亚南部,从1991年起,科学家便在这里发现了古人类活动的遗迹。经过发掘,在德马尼西遗址中一共发现了5个原始人类的头骨化石,时代是距今180万年前。

图注:格鲁吉亚的位置,图片来自网络

图注:考古人员正在德马尼西遗址进行挖掘,图片来自网络

研究显示,在德马西亚遗址发现的原始人类很可能属于直立人,他们也是非洲之外发现的最早的原始人类化石,这些化石的发现代表了最早走出非洲的古人类。格鲁吉亚的德马西亚对于180万年前的直立人来说,就是世界的尽头。

德马尼西原始人的身高约1.5米,体重40公斤左右,脑容量只有现代人的三分之一。尽管形态原始,但是德马尼西人已经懂得使用工具和协作捕猎。在遗址中发现的大量石块表明,德马尼西原始人是投掷高手,他们能够捡起大小合适的鹅卵石作为武器向猎物或者猛兽投掷。

图注:在德马尼西遗址中发现的古人类头骨,图片来自网络

图注:在德玛尼亚遗址中找到的适合投掷的鹅卵石,图片来自网络

图注:使用石块进行投掷的直立人,图片来自网络

从生存年代和范围上看,德马尼西原始人与巨大的德马尼西鸵鸟生活在一起,虽然还没有发现它们猎杀德马尼西鸵鸟的直接证据,但是古生物学家认为德马尼西鸵鸟可能是早期生活在黑海地区古人类的猎物之一,因为人类曾经在马达加斯加岛和新西兰大量捕杀过象鸟和恐鸟,作为主要的食物来源。

无论德马尼西鸵鸟是否是人类的主要猎物,它们的灭绝是否与人类的猎杀有着直接的关系,这种巨型鸟类的发现都有着重要的意义。德马尼西鸵鸟向我们展示了来自南半球的巨型陆生鸟类向北半球的迁徙之路,也让我们认识到在更新世时期,欧洲曾经生活着如此巨大的鸟类。

德马尼西鸵鸟是一种巨大的鸟类,其身高达到3.5米,体重约450公斤。尽管如此,德马尼西鸵鸟并不是有史以来最大的鸟类。最大的鸟类是曾经生活在马达加斯加岛的泰坦巨鸟Vorombe titan),体重可达800公斤;其次是象鸟Aepyornis),体重超过500公斤。德马尼西鸵鸟倒是世界第三大鸟的有力竞争者!

图注:目前发现的最大鸟类是生活在马达加斯加岛上的泰坦巨鸟,图片来自网络


参考资料:

Nikita V. Zelenkov, Alexander V. Lavrov, Dmitry B. Startsev, Innessa A. Vislobokova & Alexey V. Lopatin,A giant early Pleistocene bird from eastern Europe: unexpected component of terrestrial faunas at the time of early Homo arrival,Journal of Vertebrate Paleontology ,26 Jun 2019

图片 / 网络(侵删)

​文字 / 江氏小盗龙(江泓)

​排版 / 江氏小盗龙​​​​​​​

发布于 2019-07-03

文章被以下专栏收录

    地球有46亿年的历史,生命有38亿年的历史,在漫长的生命史中有无数的惊奇和伟大,也有着太多的坎坷与绝望,但是生命依然勇敢前进,展示出我们今天看到的美丽新世界!