元xxx(meta-xxx)的词义

含义

在偏学术、偏专业的书中(如编程类书籍),经常看到元xxx的词。

元xxx, 是对英文前缀 meta- 的翻译。meta 在英文词中有超越、更上一层的含义。

比如元编程(Metaprogramming),programming 是一层,metaprogramming 是更上一层。意思使用一个程序去修改或生成另一个程序。

比如元数据(Metadata),是比 data 更上一层,意思是用于描述数据的数据。数据可以描述图片本身的内容,而 EXIF 信息可以描述这张图片的光照环境、时间等,这个 EXIF 就可称为元数据。

理解了英文 meta 的含义,对应的中文翻译“元”就比较好理解了。

meta 词源

英文词 meta 中,“超越、更上一层”的含义是怎么来的呢?一种说法是来自对 metaphysika 的误解。

meta 本意是在 xxx 的后面。亚里士多德是古希腊很著名的学者,他死后,学生整理其著作。整理结果,其著作大致分两部分,前面部分跟物理相关,称为 physika。后一部分有点务虚,讨论精神、灵魂、方法学之类。这部分著作在 physika 后面,因而称为 metaphysika。

后来的学者误解了 metaphysika,认为 metaphysika 讨论的是比 physika 更为本质的东西,比 physika 更上一层。meta 前缀就改变了方向,从 xxx 的后面,变为超越 xxx, 比 xxx 更高一层。

physika、metaphysika 对应于英文的 physics、metaphysics。如果以今天的翻译习惯,metaphysics 应该翻译成元物理。但实际 metaphysics 已被翻译成形而上学。

“形而上学”这个词,应该很熟悉。在学马克思哲学的时候,形而上学经常被批判,形而上学用“用孤立、静止、片面的观点观察世界”。辩证法“用联系、运动、全面观点观察世界”。反正辩证法是好东西,形而上学是要被批判的。但实际上,教科书的形而上学,跟亚里士多德的 metaphysics 内容上已产生了变化。

metaphysics 被翻译成形而上学是从日本引进的。中国有段时期,从日本引入了大量的英文翻译。日本人根据《易传·系辞》的语句“形而上者谓之道,形而下者谓之器”,将 metaphysics 翻译成形而上学,可初步理解成哲学。对应的形而下学,就是著作前面 physika 部分,就是物理学。

元xx 的翻译

我不清楚,是谁首先将“meta-xxx”翻译成“元xxx”。

从出版时间上,我自己最早看到“元xxx”这种翻译,是在《集异璧》的《和声小迷宫》一小节。其中将 meta-wish 翻译成 “元愿望”,meta-lamp 翻译成”元灯", meta-genie 翻译成”元怪物“,灵感估计来自”元神出窍”之类词中的“元”。

这篇对话中,十箱啤酒、两吨黄金、环球旅行之类的愿望是“普通愿望”。关于愿望的愿望,比如“我想再要一百个愿望”,这种就叫“元愿望”。阿吉里斯刷刷神灯,出现灯神怪物,怪物可以实现普通愿望。而元愿望,需要怪物拿出元灯,召唤元怪物,一层层向造物神(GOD)申请才能实现。

这篇对话我很喜欢,比较形象地描述了层次关系和递归。怪物(Genie) - 元怪物(Meta-Genie) - 元元怪物(Meta-Meta-Genie) ... - 造物神(GOD)。每添加一个 Meta 前缀,就在怪物阶梯上更上一层。

编辑于 2019-09-16

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