科学家发现史前“巨人”祖先?先别急着“认祖归宗”

科学家发现史前“巨人”祖先?先别急着“认祖归宗”

一颗进了中药铺的化石,揭开远古“巨猿”的演化秘密。

巨猿群居复原图

作者 | 刘森 辽宁古生物博物馆 展览部主任

还记得电影《金刚》吗?巨型灵长类动物出现的画面,总能拨动人的神经。谁能想到,在我们生活的地球上,竟曾真实存在过一种巨型灵长类生物——巨猿。

11月14日,在《自然》杂志上发表的一篇文章里,中国和丹麦科学家组成的团队联合宣布,通过一颗牙齿化石,得出了一只生活在193万年前我国广西地区的步氏巨猿的样貌:一种身高超过3米,体重超过300公斤的巨型灵长类动物。

报道一出,即引起了学界和媒体的广泛关注。虽然媒体纷纷报道:发现了远古“金刚”,史前“巨人”现世!但其实,它并非“金刚”(以大猩猩为原型),更非“巨人”。

如果仔细观察它的头骨,就会发现,它的许多结构,特别是牙齿,与大猩猩有很大区别。

巨猿/大猩猩/人类头骨对比(左);巨猿牙齿化石(右)

首先,它的牙齿更粗大厚实,且磨损和龋齿严重,说明其主要取食坚韧、高糖、高纤维的植物。其次,它的犬齿和门牙结合在一起,便于切割植物纤维,也和大猩猩的尖利犬齿不同。

那它是什么呢?

追根溯源,科学家们对这只巨猿的牙齿化石进行了遗传物质测试,并和2000多万年以来的众多大型猿类的遗传信息做了对比。最终发现:

这一曾经生活在我们星球上的最大的灵长类动物,大约1200万年前从猩猩家族中分离出来并独立演化,和原始人类一起并存了将近一百万年。而现生猿类中与它关系最近的,是生活在东南亚地区的亚洲猩猩(又称“红毛猩猩”)。

巨猿演化分支,1200万年前从猩猩家族中分离;供图:刘森(“1200万年”来自王伟团队的最新研究结果)

来自中药铺的化石,和一次“错误”的认祖归宗

说来有趣,这颗牙齿化石曾差点就进了人类的肚子。早在1935年,荷兰古生物学家孔尼华在香港的中药铺,从来自华南地区的“龙骨”(古代哺乳动物的骨骼化石,用于镇心安神)中辨认出3颗巨大的灵长类牙齿,就是这只巨猿的存世之物!

为了纪念曾主持周口店遗址发掘(后英年早逝)的加拿大学者步达生,孔尼华将它命名为步氏巨猿。

步氏巨猿的发现和命名者孔尼华

这枚牙齿虽然比人牙大得多,但却和人牙有着许多相似的特征。因此当时的人类学泰斗魏登瑞将其改名为“巨人”,甚至认为“北京人”和今天的我们都是其后代。——这并非异想天开,因为当时出土的“北京人”头骨都很厚实,骨壁厚度几乎是现代人的两三倍,而这颇让学术界迷惑不解。

于是魏敦瑞认为,“北京人”是从个头巨大的祖先(巨猿)进化来的。

直到20世纪50到60年代,中国古生物学家首次在广西找到巨猿化石的确切产地,并先后发现17个化石地点,证明巨猿曾经广泛分布在广西、贵州、重庆、湖北和海南等中国南方地区,其中绝大部分在广西西南部地区。

这些于不同时期发掘的大量的巨猿化石,让古生物专家在长达近一个世纪的探索中,初步弄清了巨猿在中国南方出现和绝灭的时间:距今200万年至30万年之间。并基本确认:巨猿并不是人类的直系祖先,而仅仅是人类演化系统中的一个旁支

消失的巨猿:或在与原始人类的竞争中灭亡

从猩猩家族分离出来之后,巨猿们是怎样生活的呢?

加拿大专家杰克·里克根据对巨猿牙齿化石的化学分析认为,步氏巨猿应当生活在茂密的亚热带森林,主食包括竹子、树叶、草类和果实,比当时生活在同一环境的大熊猫食谱宽泛。

由于身躯沉重,成年巨猿主要取食接近地面的植物,行走方式很可能接近大猩猩,用手指、后脚掌共同支撑体重,只能偶尔直立起身子。由于雌性步氏巨猿只有雄性的一半大,它们很可能也像大猩猩一样以一头成年雄猿为头领过着小集群生活。

巨猿群居复原图

那么,它们又是如何灭绝的呢?一般而言,大型动物食量大、繁殖慢,对环境变化的适应力较差。在步氏巨猿生活的末期,正是冰川期反复出现、北半球气候剧烈动荡的阶段,给巨猿造成了极大威胁。

近年来,中国科学院的专家们对17颗巨猿牙齿进行了分析,发现许多牙齿都有发育不良的现象,或者遭到了侵蚀,这可能是饥饿和疾病的象征。

因此认为,随着北半球气候变冷,巨猿们最偏爱的竹子等食物越来越少,使得它们不得不转向了缺乏营养却富含酸性的果实等食物。这些食物中的酸侵蚀了巨猿的牙齿,从而加速了它们的灭绝。

从性情上看,史前巨猿应该和现今的猩猩一样是十分温和害羞的动物,对原始人类并不构成大的威胁。相反人类倒可能是导致巨猿灭绝的原因。

大约在100万年前,走出非洲的直立人进入东亚,在这里遭遇了庞大而迟钝的巨猿。过了50万年,巨猿消失了,而人类依然存在,并且更加强大。

有学者认为,当时的人类比巨猿更敏捷,残酷的竞争迫使巨猿把竹子作为主要的食物,而这样一直处于劣势的竞争过程,最终导致巨猿的灭亡。

“野人”传说:巨猿隐匿只是幻想

时至今日,在世界的一些角落,从地摊文学到“科普”网站,仍不时出现“野人”出没的传说。对于“野人”真面目的猜想,最常提到的一种就是“巨猿说”:

人们认为,没有灭绝的巨猿躲到了人迹罕至的角落,继续生存,变成了“野人”。

但实际上,巨猿不仅比传说中的“野人”个头大得多,而且跟现代猩猩一样,大多数时候是四肢着地行走,与目击报告中的两足行走的“野人”形象相去甚远。即便巨猿侥幸存活至今,这短短30万年间也不可能演化成类似“野人”的样子。

另外,传说中“大脚怪”生活的北美温带森林和“雪人”出没的喜马拉雅山区,都远离巨猿化石的分布区,气候和环境也不适宜大型猿类生存。

所以,尽管我们期望巨猿这种巨大而神秘的生物依然存在,但事实告诉我们,这只能是幻想。

消逝的巨猿(复原图)

(责编 高佩雯)

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编辑于 2019-12-09